【龐文真】

從推出Google Talk、挖角李開復、與昇陽結盟合作,一直到有意收購AOL,Google不只讓微軟感到頭痛,而且已被迫不得不調整腳步,以迎戰這位可能會動搖其霸主地位的可怕對手。


彷彿又回到十年前的鬧熱滾滾,和網路公司相關的新聞一樁又一樁,此起彼落的合縱連橫,消息多得讓人搞不清楚到底是怎麼回事。

然而細究幾件重要新聞,核心議題其實都是繞著年輕創新的Google打轉。當Google愈來愈強,提供使用者更多網路應用軟體時,微軟的主導性隨之降低,這當然引起微軟的戒心。不論是改組也好,與雅虎即時通的聯盟也罷,甚至和多年的宿敵和解,微軟的安排其實隱然都採取了與Google對決的姿態,都是為了防患未然。

AOL掀起三強爭奪戰

十月中旬開始,微軟、Google、Comcast(美國第一大有線電視公司)、以及雅虎突然都表示對美國線上(America Online, AOL)有興趣,各大媒體和分析師紛紛揣測,AOL最後會和哪家公司聯姻。

AOL為全美最大的網路撥接(dial-up)服務公司,在二○○○年事業最高峰時與時代華納(Time Warner)合併,建立了一個新舊媒體(online-offline)合併的最新集團AOL Time Warner。

當寬頻逐漸盛行,AOL於二○○二年即顯露疲態,同時也與時代華納格格不入,終於自二○○三年開始,AOL三個字不再出現於公司的名稱上,AOL也從此成為時代華納集團裡最尾大不掉的雞肋。

華頓商學院的教授凱文.沃寶齊(Kevin Werbach)表示,AOL畢竟仍擁有美國市場兩千萬付費用戶以及每年十億美元的網路廣告營收,好好利用一番,「就是一個新媒體發電機(new-media powerhouse),一定會有所作為的。」

Google一直是AOL的搜尋引擎夥伴,光是今年上半年,AOL龐大的流量就帶給Google二十六億美元的營收,占Google上半年總營收的一一%。因此當微軟MSN第一個放出想要與AOL結盟,希望AOL改用MSN Search的消息後,Google也立即聯合能夠提供寬頻服務的Comccast(可將AOL的撥接服務升級),表明要和AOL一起打拚入口網站的相關事業。

微軟結盟雅虎防堵Google

美林分析師表示,Google此舉以防禦性為主,Google當然要不計代價地保護自己在AOL上的收入。不過,摩根史坦利分析師則認為,「AOL+微軟」應該是最互補的組合,相結合之後,可以與雅虎、Google形成三強鼎立的局面。雅虎最晚表態想要與AOL聯盟,Jupiter Research分析師表示,雅虎此舉只是為了保護自己不受傷害,因為不論AOL與誰合作,只要對象不是自己,情況就會很慘。AOL若和雅虎順利合作,Yahoo-AOL將成為最大的入口網站,遠遠將其他競爭對手甩在後面。

十月中旬另一個讓人意外的消息,就是雅虎即時通和微軟MSN宣布結盟。雖然未來微軟和雅虎共同的商業模式尚未清楚,兩家公司往後要如何處理即時通訊(IM)服務上的廣告收益亦是個未知數,是要推出共同合作品牌的即時通訊軟體?還是只是純粹互通?一切疑問可能都要等到明年第二季以後才會明朗化,但至少對使用者來說,微軟和雅虎的結盟,提供了一個更為方便使用的IM平台。

多數分析師都認為,微軟和雅虎的結盟其實是為了防堵Google。只是Google的即時通訊軟體Google Talk的市占率其實不到一%,遠遠不及MSN,微軟為何要如此擔心?主要是因為微軟深深警覺到,Google完全是衝著他們而推出即時通訊服務,因為Google選在今年八月二十四日推出Google Talk服務,十年前(一九九五年)微軟的MSN也在同一天開張。

Google Talk採用開放架構,可以隨時和任何IM軟體整合,目前已可與MAC上的iChat和Trillian等其他五種即時通訊軟體順利整合,要和全美第一大即時通訊服務龍頭AOL的IM整合也並非難事。Google如此大膽地挑釁,逼得微軟只好趕緊和雅虎攜手合作。

為了能全力應付最新的敵人,微軟也於十月十一日以將近八億美元的金額和影音軟體廠商RealNetworks大和解。當年微軟挾其作業系統的威力,將自己的影音軟體包裹在系統裡免費贈送給使用者,使得原本是影音龍頭老大的RealNetworks頓失市場,二○○三年一狀告到法院,一場反托辣斯(anti-trust)的戲碼一直懸而未決。

由於蘋果電腦藉由iPod在影音市場上大發利市,讓微軟不得不心生警惕,想辦法要拖緩蘋果腳步,但是面對Google這位強敵,著實沒有心力再來應付蘋果,因此,趕緊與對薄公堂的敵人大和解,並以大筆的資金挹注進RealNetworks,進行雙方面的合作。未來使用者在MSN上,任何和影音相關的搜尋或下載音樂等,都會自動地被導引到RealNetworks;RealNetworks的休閒遊戲,也將會加入到Xbox Live Arcade服務當中。

網路軟體侵蝕微軟地基

除了即時通訊軟體,在網路搜尋服務上排名第三的微軟也一心想要與排名第一的Google相抗衡。今年春,微軟推出了和Google關鍵字搜尋廣告(AdSense)相類似的服務MSN adCenter,和Google打對台的意味十分濃厚。

Google則於今年十月四日和微軟的死對頭昇陽電腦(Sun Mircosystems)結盟,目標是讓消費者在微軟一家獨大的MS Office文書處理軟體外,有更開放(open)的選擇——網路版(web-based)的文書軟體。

正如強大的Google Map讓使用者了解到現在網路的速度已經可以飛快地處理圖像和各種多媒體,開放的架構也讓許多網路同好開發了相容的各式應用,美國︽商業週刊︾的專欄作家史蒂芬.懷斯東(Stephen Wildstrom)就指出,「Google與昇陽Star Office相結合後,未來消費者將可能會看到Google Word、Google Excel、Google Point等,」他表示,對大企業來說也許差別不大,但對廣大的中小企業、學校和一般人來說,真是大利多,需要用到文書處理軟體時,找Google絕沒問題。

微軟甚至連作業系統也將面臨嚴厲的考驗。蘋果與英特爾(Intel)合作,Linux也正逐漸壯大中,未來作業系統將成為大眾商品(commodity),消費者的電腦、筆記型電腦、甚至任何手持裝置,都可以任選作業系統,然後使用Google的各式網路軟體。網路應用軟體愈強大,微軟的市場就會日益萎縮,這些都是微軟不願見到的。 微軟不僅在產品上腹背受敵,在人才的爭奪上也與Google展開激戰。

搶人大作戰浮上台面

近來Google創新的形象磁吸了許多優秀的人才和一流大學畢業生,從今年年初挖走微軟在中國的副總裁李開復開始,這場人才爭奪戰就進入白熱化。李開復離職事件讓雙方對簿公堂,Google為李開復事件成立部落格(http://www.kaifuleegoogle.com)釐清事件始末,希望降低負面影響,另一方面也利用比較受年輕人青睞的部落格型式,吸引更多中國優秀人才。 在Google的追趕下,比爾.蓋茲(Bill Gates)近日也為了徵才,到美國各大校園演講,推銷微軟的理念與夢想,希望能再度激起年輕人到微軟上班的雄心。

微軟真的怕了Google嗎?華頓商學院教授拉斐爾艾密(Raphael Amit)說:「Google的所作所為,都是策略性地讓我們逐漸的不再依賴微軟。」微軟面對Google不斷襲來的攻勢,於今年九月底進行公司改組,其中代管軟體服務(hosted software)是這次改組中最重要的一部分,改組計畫中很明顯開始加重網路軟體服務的比例,微軟調整腳步對付Google的動作十分明顯。

在網路無所不在的今天,寬頻和無線網路提供我們無止盡的條條大路,不久的將來,我們的電腦將不再需要灌著「總是需要一直升級」或「老是會中毒」的軟體,網路上隨時都會有最新、最好的程式讓我們使用,網路電腦(Network PC)的夢想,在Google和微軟的角力之下,終將會實現。這是當年網景創始者馬克安德森(Marc Andreessen)、也是昇陽電腦創始者麥里尼(Scott McNealy)、Oracle創始者艾利森(Larry Ellison)和每一位網民們所最期待的。



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